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venerdì 27 marzo 2015

VIRTUAL WORLDS

Avatars hanging out during a live radio show in Second Life. Photo by HyacintheLuynes via Wikimedia Commons


It’s probably been a long time since many people out in the real world thought about the virtual universe of Second Life. Developed in 2003 by Linden Lab, Second Life is a comprehensive, open-ended digital version of reality, tinged with the promise of making the impossible possible—from flying, to morphing into strange beasts, to owning your own utopian nation. Inspired by the Metaverse in Neil Stephenson’s 1992 seminal sci-fi hit Snow Crash, people had high hopes that Second Life would change the world. From 2006 to 2009, optimism about this new space reached a fever pitch, with dedicated reporterstravel guides, and hundreds of businesses clamoring to get in on the excitement of a whole new universe within our own. Researchers flooded into this alternate world as well, examining all the ways one could use Second Life to, say, help Asperger’s patients develop their social skills in a specially tailored, therapeutic safe space.
At the height of Second Life’s hype wave,” wrote Wagner Au in Polygon last summer, “the world resembled a libertarian fever dream, with garish sci-fi cities and fantasy sex palaces strewn right alongside official corporate headquarters and high-toned shopping malls…It was crass, endlessly chaotic, and mostly ugly.” Second Life seemed like a bustling, morphing, and dynamic Wild West town on its way to stabilizing into a new kind of virtual metropolis.
Yet for most of the world, the promise of Second Life never panned out. The fun of wish fulfillment wore off and the lag of the cheesy graphics kicked in. Businesses learned that there wasn’t much money to be made in the simulation. And people who tried to take the platform seriously faced trouble from “griefers,” people who made it their business to mess up other users’ experiences. One such group once attacked a CNET in-world interview using a swarm of flying, chunky, disembodied pink schlongs, after which many reporters seem to have taken the message and left. The common narrative was that Second Life started to decay. Virtual properties went vacant, cities lay empty, and the number of residents of the increasingly dystopian, dirty, and absurd world fell, as post-2009 humans fled back to the predictable dynamism of the real world.
Though that’s not quite the whole story. In truth, Second Life remains quite alive, clocking a million active users per month as of 2013 and up to 13,000 new users ever day. The site may actually have a larger, more stable population as of today than it did at its 2006-to-2008 peak of popularity and respectability. Yet we don’t hear about this continued vibrancy in Second Life, mainly because it’s no longer thought of as a space for general populations to enhance their lives. Instead it has generated a second life of its own as a uniquely attractive hub for globally dispersed subcultures to join together. These groups can create whole worlds that unite them, transcending role-playing and turning their ideologies into a comprehensive society.
This may have been Second Life’s real fare from the get-go. Although Linden Lab really went out of its way to market their virtual world as a place where people could enhance their own lives and live out fantasies, there was only so much people could do in that respect. There was plenty of experimentation early on with gender and race swapping, invention and coding, and the recreation of the mundane world with slightly more fantastical means. But with no real goal, this open-ended exploration often got a bit dull, depressing, or just weird as it sucked people further down a rabbit hole and demanded more investments of time and money to buy property, develop estates, and otherwise fund casual escapist adventure. Average users were probably destined to flee in the end.
Conversely, at times Second Life actually feels like its interface was built less for wish fulfillment and more for world building and in-grouping. One of the easiest things to do in this virtual reality is search, find, and join exclusive communities sharing one’s own interests and beliefs. This allowed the early, rapid development of groups and sub-groups ranging from activists and educators to more alternative and niche identities. As of the end of 2014, some of the most active subcultures on Second Life appear to be: cyberpunks, elves, furries, goreans, steampunks, Star Wars enthusiasts, satanists, wiccans, and various fetish groups. Many of these groups consisted of usually hidden peoples—BDSM practitioners aren’t always in fetish gear, for example—existing in small populations and scattered over the earth. People in these scenes are often limited in the number of like-minded and compatible companions in their towns, restricting their ability to practice or express what they felt to be major components of their identities. But Second Life gave them the ability to locate, congregate, and participate in their identities both anonymously and openly simultaneously, with no constraints on what they could do or say.
In a sense, that’s not an unprecedented development. Ever since the birth of the internet, niche groups have been using digital tools to find and communicate with each other, developing supportive global communities. Often these groups continue to see utility in outdated technologies. The Goreans (a sexual identity associated with male-dominated master-slave relationships) for instance, were early users of 2-D chat rooms in the 1990s, but kept using them well into the 2000s, despite their general obsolescence and abandonment. It would have been a lot of work rebuilding the communities, norms, connections, and trust cobbled together over years on what was a suitable (if not sophisticated) gathering and communication platform for bonding, solidarity, and self-expression.
Yet the continued use of Second Life was different than maintaining old, established chat communities from outdated platforms. The only actual virtual world (rather than virtual space), Second Life allowed communities not just to meet, but also to build closed societies mirroring their beliefs and desires. This went beyond role play, in which a Gorean, say, could momentarily pretend to be a masculine god before snapping back into real life. It involved the creation of a society in which being a Gorean was the norm, and all social rules and physical accouterments were built around that lifestyle. In Second Life, one wasn’t playing at being somebody else—one was that somebody else, and entire intense, realistic relationships formed over the yearsAnthropologists recognized this potential and started to visit these subcultures-turned-societies, studying these communities and worlds built on fully inhabiting what were outside, minority, niche, transitory, or transgressive identities.
For such communities, abandoning Second Life would have been more than ditching an outmoded or boring platform. It would have been abandoning a whole world in which they got to be a digital embodiment of a core, yet marginalized, part of themselves. Second Life was built to accommodate this kind of in-group world creation and accordingly, these tight communities—although suffering from all the intrigue of any small unit and far from utopian—never abandoned the technology in the same way as general users. In fact, as time went on, these Second Life communities stabilized and even grew into regular, respected, and appreciated elements of these subcultures.
This doesn’t mean that members of Second Life subcultures are happy about being technologically surpassed by superior graphics in online games. But soon enough they may not have to feel envious. Over the past couple of years, Second Life’s creators have been exploring new technologies like the Oculus Rift headset, which could increase the immersion and reality of virtual worlds and help to create successors to Second Life. It’s unclear whether subcultures will be willing to abandon their worlds in one virtual reality for these glitzier new models, but it will be interesting to see what happens when new and superior virtual realities exist. Will they attract new subcultures, segregate subcultures across different universes, or splinter these subcultures across disparate worlds?
But that’s the uncertain and distant future. For now all we can say is that Second Life is not as dead as many think. It just wasn’t the world we thought it was half a dozen years ago. Rather than a place that would reinvent everyday life for the masses, it became a place for the gathering, manifestation, and expression of societies and ideas that might not otherwise get to exist. And as long as it fulfills that purpose, it will most likely not fade away any time soon.

Second Life is Staying Alive by Mark Hay 26 Marzo 2015


Winnipeg, Canada – After three years of development, Lumo Play (www.lumoplay.com) launched a crowdfunding campaign on IndieGoGo (https://www.indiegogo.com/projects/lumo-interactive-projector) to build an entirely new class of toy. The company’s Lumo platform projects motion-aware games onto floors, getting kids moving with fun, colourful interactivity.

“We built Lumo to get kids moving,” said co-founder and CEO Meghan Athavale. “As a parent, I’ve seen first-hand how engaging games are — and how too much screen time makes kids sedentary. With Lumo, we’re bringing back healthy, fun playtime that gets kids moving and interacting.”

In 2010, Athavale and co-founder Curtis Wachs started building interactive installations worldwide. Shortly afterwards, they launched Po-motion, a software platform for these installations that’s currently deployed in over 4,000 locations worldwide. “Parents kept asking us if they could have these interactive apps in their houses,” said Wachs, “but the technology was too complex and the cost too high. We decided to spend the next three years fixing that.”

Since that time, the 6-person company has been self-funding the development of Lumo. In 2014, they entered the Highway 1 hardware accelerator to integrate the computer, projector, motion sensor, and other components into a turkey, affordable device. “We knew Lumo had to just work, right out of the box, at a price families could afford,” said Athavale. “The technology has finally caught up with our dream of bringing back playtime.”

Lumo’s core technology rethinks how movement detection works, and the company has eight patents pending in the field of mobile projection, motion detection, and augmented reality tagging. “There were a lot of hard problems to solve,” said Wachs, “some of those were hardware design and engineering, some were software, and some were about game design.”

The initial platform will ship with roughly a hundred games, customization tools, and a software development kit that will let thousands of third-party Android developers easily convert their existing games to Lumo’s motion-reactive controls. It also includes tools for children to customize games, adding their own artwork and design elements.

In addition to reacting to movement, Lumo will also be able to detect toys and make them part of the game, painting them with light and changing their appearance. The company has demonstrated this augmented reality tagging capability at events across North America including CES and SXSW, and will be offering it as a stretch goal as the Indiegogo campaign proceeds.

Lumo combines the entertainment value and educational aspects of childrens’ games with real-world movement and physical objects. The company is currently crowd-funding Lumo on Indiegogo, and it will be available for pre-sale shortly afterwards.

Lumo — A New Kind of Toy Combines Real and Virtual Worlds March 26, 2015

La maschera FeelReal è un dispositivo decisamente particolare; il sistema, da indossare come una maschera, è stato progettato per essere utilizzato insieme ad un visore di realtà virtuale per creare un’esperienza più immersiva e un po’ meno digitale.

Grazie a diverse prese, la FeelReal è in grado di generare odori, riprodurre la sensazione di brezza e quella di umidità; in corrispondenza della bocca è presente anche un microfono. L’aria in uscita dal simulatore di vento può essere modulata tra calda o fredda, in base all’ambiente virtuale.
La batteria integrata permette di utilizzare la maschera, accoppiata via Bluetooth, per circa un’ora. Se siete degli sviluppatori che si occupano di realtà virtuale potrete già preordinare il prototipo di FeelReal per 249$, direttamente dal sito ufficiale, con quattro odori inclusi (giungla, oceano, fuoco e vento) e spedizione prevista entro questa estate.
Un’idea che, se ben integrata, potrà certamente contribuire a creare esperienze di realtà virtuale in grado di coinvolgere quasi tutti i sensi.
Via: CNET

Magic Leap è un’azienda che si occupa di realtà virtuale, finanziata direttamente da Google. Se fino a poche ore fa l’attività dell’impresa è rimasta piuttosto all’oscuro, un inedito video ci porta dentro la sua spettacolare idea di realtà aumentata.
Realizzato in collaborazione con Weta workshop, lo studio di design dietro a film come Il Signore degli Anelli e il nuovo Godzilla, il video mostra come potrà essere la realtà virtuale finanziata da Google: da una rilassante visione di un video su YouTube alla consultazione di Gmail, il protagonista si ritrova in pochi istanti dentro ad un combattimento contro robot e carri armati.
Just another day in the office at Magic Leap You Tube

Ecco come sarà la realtà virtuale finanziata da Google 20 marzo 2015

Ricostruire qualsiasi ambiente virtuale ad alta complessità e visualizzarlo su smartphone. 

Questa è l’impresa in cui sono riusciti i due imprenditori friulani hi-tech Saul Clemente e Alessandro Passoni alla guida di RTView (www.rtview.it): un modo per creare immagini 3D stereoscopiche a 360°.

I due sono partiti dall’esperienza presentata all’edizione 2014 di Pixxelmusic a Gorizia, un festival dedicato alle innovazioni digitali in campo audio e video in cui si avvalevano di un framework per ricreare la realtà virtuale di un videogioco chiamato GODVJ, uno strumento attraverso il quale non solo si ha la possibilità di immergersi in una realtà virtuale, ma di creare anche musica al contempo. 

Dopo alcuni mesi di ricerca, Clemente e Passoni hanno sviluppato un prototipo funzionante che può essere eseguito su smartphone di fascia media e che permette la visualizzazione di immagini 3D a 360°. Le possibilità di impiego sono multiple e tutte da implementare: avvalendosi di svariate tecniche, come la fotogrammetria, sono riusciti a portare dentro alla realtà virtuale qualsiasi oggetto reale. Ora si potrà usare questo nuovo strumento nella ricostruzione di musei o vivere l’esperienza di una spiaggia esotica. Insomma fare con il cellulare quello che faresti col pc. Per usufruire delle immagini basta il cardboard creato da Google, una maschera in cartone dotata di lenti in vendita a qualche decina di euro (http://www.google.com/get/cardboard/). Sono state quindi create sinora immagini statiche, sequenze video e sono in fase di sperimentazione anche dei video interattivi.

Il loro lavoro è stato visionato a apprezzato persino da John Carmack, tra i più grandi programmatori in circolazione, segno dell’ottimo traguardo raggiunto.

“È la passione per quello che facciamo che ci spinge a superare noi stessi quotidianamente, tra mille difficoltà burocratiche ed economiche, ma siamo fermamente convinti che la strada intrapresa darà i suoi frutti sul lungo termine. D’altronde il mondo si sta muovendo in questa direzione ed evolversi velocemente è l’unica via di successo”.

Realtà virtuale a misura di smartphone 26/03/2015

Videogiochi virtuali in arrivo entro la fine del 2015 e Oculus Rift “presto” sul mercato. La realtà virtuale di Facebook diventa sempre più concreta. A darne notizia, senza troppo sbilanciarsi e ribadendo di non star facendo nessun annuncio, è stato Mike Schroepfer, dal palco dell’F8, la conferenza per gli sviluppatori in corso a San Francisco. Dopo aver mostrato una demo di Eve Valkyrie, titolo di fantascienza, Schroepfer ha detto alla platea: “Lo farete quest’anno”. La realtà virtuale, ha aggiunto, “connetterà le persone: un “teletrasporto” per quando si è lontani”. Un’evoluzione tecnologica questa che ha le sue radici negli anni ’80 ma che ora sembra essersi concretizzata. E se la parola teletrasporto sembra essere un altro dei termini chiave della conferenza dei programmatori di Facebook, durante la presentazione Schroepfer ha insisto molto sull’evoluzione tecnologica del telefono. Il tutto dopo che a F8 si è parlato parecchio di chiamate VoIP sia per Messenger cheWhatsApp.
Il futuro di Oculus Rift, acquisito da Facebook l’anno scorso per due miliardi, dunque si concretizza. Per Facebook “la realtà virtuale è solo un altro modo per connettere le persone”, ha aggiunto il Cto di Facebook, lasciando intendere come questa nuova tecnologia possa essere fonte sia di intrattenimento che di comunicazione.
Ma a scaldare la platea dei programmatori del Fort Mason di San Francisco è stato Michael Abrash, Chief Scientist di Oculus dal 2014 (a lato, nella foto), che ha spiegato come il team stia lavorando per capire meglio la percezione umana, portando i presenti “dentro la tana del coniglio della realtà virtuale” con tanto di dimostrazioni pratiche, citazioni di Matrix e show degno della Silicon Valley. 
”La realtà sono solo segnali elettrici interpretati dal cervello”, ha spiegato ancora Abrash. Un’esempio su tutti? TheDressl’abito che ha fatto impazzire gli utenti nelle scorse settimane.

Facebook, giochi virtuali entro il 2015 E Oculus presto “in arrivo” 26 MARZO 2015

La realtà virtuale sta già accadendo e prima o poi vorrai farne parte anche tu. Noi, ovviamente, speriamo che sarà prima possibile”. All’F8, la conferenza di Facebook dedicata agli sviluppatori, Michael Abrash, Chief Scientist di Oculus VR, ha intrattenuto la platea con un intervento sulla realtà virtuale tanto tecnico quanto divertente.
“Tutta la realtà è virtuale”, ha spiegato, prima di portare gli spettatori attraverso una serie di illusioni ottiche che dimostrassero ai profani come la percezione delle cose faccia credere a realtà diverse.
Grande fan di Matrix – come non esserlo, se cerchi di realizzare i tuoi prodotti basandoti su quei principi – Abrash ha citato Morpheus (che, ironia della sorte, è il nome del progetto di realtà virtuale di Sony): “Cos’è reale? Come definire la realtà? Ciò che senti, vedi, degusti o respiri non sono che impulsi elettrici interpretati dal tuo cervello”.
Il cervello è malleabile, la realtà è una bugia raccontata a sé stessi, è l’interpretazione a convincerci che una cosa è reale. Come nel caso di The Dress, il vestito che alcuni vedevano nero e blu, altri bianco e oro e che entrambi i gruppi erano convinti di essere gli unici ad aver ragione.
Diversamente da Morpheus, però, Abrash oggi non ha chiesto di fare una scelta: “Non importa quale pillola prenderete, ruzzolerete comunque tutti nella tana del bianconiglio con me”, ha detto, prima di guidarci attraverso una serie di illusioni ottiche. La prima delle quali era proprio la pillola, né rossa né blu, ma in entrambi i casi dello stesso tono di grigio: è lo sfondo a cambiarne la percezione.
Obiettivo del suo keynote – oltre, evidentemente, a divertirsi parecchio –dimostrare come basti poco per ingannare il cervello, anche in presenza di situazioni già elaborate. C
“La realtà virtuale, per quanto ne sa la gente, se fatta bene è davvero reale”, ha detto Abrash. Ma per ingannare davvero l’occhio, serve migliorare tecnicamente sotto diversi aspetti, per aumentare la propria sensazione di presenza: tatto, audio, visione e tracciamento dei movimenti.

Da questo punto di vista, l’ultimo prototipo di Oculus Rift, Crescent Bay, ha fatto grandi passi avanti, aggiungendo l’audio e permettendo di muoversi liberamente in una stanza di 3 metri per 3. Manca però ancora la possibilità di interagire con le demo con le mani – come è già possibile fare con Re Vive di HTC, che utilizza dei controller come quelli della PlayStation Move.
Anche la qualità del video non è ancora sufficiente: per Abrash si arriverà a una illusione ottica completamente realistica solo quando si avranno pannelli con risoluzione 5K, uno per ogni occhio.

In precedenza, il CTO di Facebook, Mike Schroepfer, aveva mostrato alcune demo di giochi per realtà virtuale, annunciando l’arrivo dei primi titoli già entro l’anno. D’altra parte la realtà virtuale sta già accadendo, aveva poi sottolineato Abrash, riferendosi all’arrivo di Sony con Project Morpheus e HTC/Valve con Re Vive, che dovrebbe arrivare entro l’anno, andando a far compagnia a un altro visore – il Gear VR – che proprio Oculus ha sviluppato con Samsung e che è già disponibile. Oculus Rift, invece, “sarà presto sul mercato”, ha detto Abrash, senza però specificare quanto presto – ovvero se entro l’anno o all’inizio del 2016.

Abrasch, Oculus Rift: Tutta la realtà è virtuale marzo 26, 2015

Project Anywhere 25 FEBBRAIO 2015

Motion Sickness Mal di Realtà Virtuale 26 MARZO 2015

UNCANNY VALLEY ROBO-PERTURBAZIONI 19 MARZO 2015

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